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La foudre domestiquée - Un laser ultrapuissant pour dompter la foudre

De nombreuses inconnues subsistent au sujet des éclairs, notamment concernant leur déclenchement et la trajectoire qu'ils empruntent. Pour étudier ce phénomène fascinant, des chercheurs du groupe du professeur Jean-Pierre Wolf de l’université de Genève recréent en laboratoire des décharges semblables à la foudre, puis les guident à l'aide d'un laser baptisé Téramobile (www.teramobile.org).

Fruit d'une collaboration franco-germano-suisse, cet appareil délivre des impulsions laser ultrapuissantes et ultrabrèves. Leur puissance atteint 5 térawatts (5000 milliards de watts) soit l'équivalent de 1000 centrales nucléaires. C'est la première fois au monde que l'on parvient à construire un instrument de cette puissance dans un volume assez réduit pour le transporter sur des sites d'expériences différents. Les chercheurs ont ainsi pu utiliser ce laser ultrapuissant pour diriger des éclairs simulés grâce à un générateur haute tension. Quand la tension entre des deux électrodes est suffisante, un éclair se forme entre elles. Avec le Téramobile, les chercheurs ont réussi à canaliser cette décharge. Ces expériences pourraient un jour permettre de se protéger des dégâts de la foudre. Après une première campagne en vraie grandeur, qui a eu lieu au Langmuir Laboratory (Nouveau Mexique, USA), une seconde est prévue en 2009 dans les Alpes Suisses.

En savoir plus...

Contacts :

Pour obtenir de plus amples informations, n’hésitez pas à contacter le Professeur Jean-Pierre Wolf (Tél. ++41 22 379 65 94) ou le Dr Jérôme Kasparian (Tél. ++41 79 379 68 44).

Références :

[1] J. Kasparian, R. Ackermann, Y.-B. André, G. Méchain, G. Méjean, B. Prade, P. Rohwetter, E. Salmon, K. Stelmaszczyk, J. Yu, A. Mysyrowicz, R. Sauerbrey, L. Woeste, and J.-P. Wolf, Optics Express, 16(8), 5757-5763 (2008). DOI
[2] J. Kasparian et al, Science 301(5629), 61-64 (2003)
[3] Des Filaments de Lumiere, Pour la Science, Hors Série, Novembre 2006